WASHINGTON, DC - May 2, 2009:  Washington Capitals goalie Simeon Varlamov (#40) makes a spralwing stick save on Pittsburgh Penguins forward Sidney Crosby (#87) during the second period of game one of their NHL Eastern Conference semifinal playoff series at Verizon Center.

Finale prije finala?

Prvi krug doigravanja smo apsolvirali, a već sutra nas očekuju prve utakmice polufinala. Doduše polufinalne serije otvaraju momčadi iz Zapadne konferencije dok ćemo mi naš “semifinals preview” početi sa Istočnom konferencijom, a kao uvod u željno isčekivati dvoboj krenut ćemo sa susretom između Ottawe i New Yorka.

Ottawa Senators (4-2) – New York Rangers (4-2)

U dosadašnjem dijelu doigravanja Ottawa je izbacila Boston, dok su se Rangersi obračunali sa Canadiensima, a kao što znamo i jednoj i drugoj momčadi za prolazak dalje bilo je potrebno šest susreta.
Što se tiče regularne sezone ove su se dvije momčadi susrele tri puta, a seriju od tri susreta dobila je domaća momčad u ovoj seriji, odnosno Ottawa sa ukupnih 2-1. Što se doigravanja tiče zadnji su se puta sreli prije pet godina, a tu seriju dobili su Rangersi i to nakon sedam utakmica.
U ovoj seriji bar što se tiče Senatorsa dosta toga ovisit će o Karlssonu koji im je i tijekom sezone bio najbolji igrač, a znamo da vuče ozljedu, te postoji šansa da će ga serija protiv Rangersa iscrpiti. Rangersi pak imaju najboljeg vratara prvog kruga, jer Lundqvist ima prosjek od 94,7% obrana, a prima prosječno 1,7 golova po susretu. Rangersima je u prvom krugu falio učinak Kreidera i Millera, te da su njih dvojica dali svoj obol (0 golova kombinirano) možda bi serija protiv Montreala bila nešto kraća. A ako prorade protiv Senatorsa Boucher je gadnoj situaciji jer je do sada vrtio uglavnom dva bekovska para, a igra Rangersa, posebice u neutralnoj zoni neće mu ići na ruku, jer će se njegovi igrači umarati brže nego je to bilo protiv tromih Bruinsa, te će morati posegnuti i za trećim bekovskim parom, a protiv četiri izuzetno dobre linije Rangersa to neće biti niti malo lak posao.
Pred nama je ponovno jedna dosta teška serija, a u fazi smo natjecanja gdje je sve moguće, ipak predviđam prolazak Rangersa, ali to nikako neće lako izboriti te će ovo biti serija od svih sedam susreta.

Washington Capitals (4-2) – Pittsburgh Penguins (4-1)

I evo ga! Poslastica koju smo svi čekali, tijekom proteklih sezona ovaj dvoboj je poprimio mitske razmjere. Caps vs. Pens, Sid vs. Ovi. Iz koje god perspektive gledali čeka nas spektakl.
Regularni dio sezone dobili su Capitalsi sa dvije pobjede, dok su dva susreta završila bez pobjednika, a svi se sjećamo serije iz prošlogodišnjeg doigravanja koju su Penguinsi dobili 4-2, te kasnije osvojili Stanley Cup. Pa upravo kao i prošle godine ponovno se ove dvije momčadi susreću u Konferencijskom polufinalu.
Prošle je sezone to dosta lako izgledalo za Penguinse, ali ove godine neće moći računati na Letanga i Murrayja. Iako mora se priznati da je Fleury odlična zamjena za ozlijeđenog vratara Pensa. Ali s druge strane mrežu će čuvati Holtby koji je po učinku u doigravanju odmah iza Lundqvista. Ne treba zaboraviti niti dvije najveće zvijezde Lige, Alexa Oveckhina i Sida. Sid je ove sezone zabio čak 11 pogodaka više od ruske zvijezde koja ima najlošiji učinak u dosadašnjoj NHL karijeri. Ali svi znamo kakva je napetost među njima i mislim da sve statistike padaju u vodu.
Što se tiče powerplaya obje momčadi se u doigravanju vrte oko 30% iskorištenosti, gdje su Pensi ipak nešto malo bolji s 33%.
Capitalsi će prolazak dalje tražiti u konstantnom pritisku na obranu Pensa, obranu koja je momčadi iz Pittsburgha uvijek boljka, a kako nema Letanga to je već sada jako veliki problem. Penguinsi su prošle godine seriju dobili jer su praktično sve četiri linije igrale i sa svojim pritiskom i brzinom izluđivale momčad iz Washingtona, a kako je roster ostao sličan kao i lani vjerojatno će plan Penguinsa biti ponoviti igru od prošle godine i tako ponovno zaigrati Konferencijsko finale.
Što se prolaska tiče, možda ću biti malo subjektivan jer navijač sam Penguinsa, ali upravo njima predviđam prolazak dalje. Iako ovo slovi za seriju gdje se susreću najveće zvijezde i gdje Penguinsima fale dva ključna igrača, Capsi su se mučili protiv Leafsa, a i ovako ozlijeđeni Pensi su opasniji od momčadi iz Toronta i na osnovu toga predviđam dakle prolazak Penguinsa identično kao i prošle sezone nakon serije od šest utakmica.

Photo by Clyde/flickr.com